El mate es salud ya que estudios realizados en Estados Unidos indican que la yerba mate es rica en polifenoles, antioxidantes con gran poder para el sistema inmunológico, la defensa del organismo, protegiéndolo de la destrucción celular por los radicales libres. La infusión de yerba mate se reveló como un antioxidante más potente que el ácido ascórbico (vitamina C), con propiedades similares al vino tinto en su rol de fuerte antioxidante y de inhibidor en la oxidación de lipoproteínas de baja densidad.

Contiene un estimulante llamado mateína que mejora la actividad mental, aumenta la energía, mejora la concentración, es ansiolítico a la vez que estimulante, aumenta la resistencia al cansancio mental y físico, es antidepresivo, etc.

Posee 15 diferentes aminoácidos, vitaminas B1, B2 (riboflavina), C, A, caroteno, y minerales como potasio, magnesio y manganeso que evitan el ácido láctico en los músculos, siendo un energizante natural indicado para deportistas.

La planta de la yerba mate o Ilex-Paraguariensispertenece a la familia de las aquifoliaceas, es decir que es de hoja perenne.

El árbol es parecido al laurel, de tronco gris blanquizco, con un diámetro aproximado de 30 a 40 centímetros y una altura de 2 a 6 metros. Sus hojas son alternas, de base estrecha y borde dentado, variando su tamaño de 8 a 10 cms. de ancho.

La planta del mate nace en zonas boscosas, subtropicales y templadas, en tierras rojas y altas, hasta unos 400 metros sobre el nivel del mar (Sur este de Paraguay, Sur oeste de Brasil, Misiones y Noreste de Corrientes.

En estos lugares, las raíces de la planta alcanzan un gran desarrollo, en profundidad y volumen, lo que explica su período de producción, cercano a los 150 años.

Orígenes e historia

El origen de la yerba mate se pierde en el tiempo y la tradición americana registra la misma leyenda en el norte de Argentina y en los estados sureños del Brasil.

El nombre mate deriva de la palabra quechua mati, palabra que se utilizaba para llamar a la calabaza recipiente, que era mas fácil de pronunciar para los españoles que la guaraní caiguá, que cumplía la misma función.

Los indios sorbían la bebida de recipiente por medio de la tacuapí, pequeña cañita usada a modo de bombilla, o bien mascaban sus hojas durante sus largas caminatas.

Según el historiador Ruíz Díaz de Guzmán, fue Hernando de Arias y Saavedra (Hernandarias, en 1592, quien descubrió la yerba mate en las guayacas (especie de monederos), de unos indios que cayeron en su poder.

Muy pronto se difundió esa bebida, de la que los españoles exageraban sus beneficios. Los jesuitas la preparaban en forma de té (mate cosido), porque desconfiaban del mate con bombilla, atribuyéndole connotaciones diabólicas, por lo cual se le aplicaron toda clase de prohibiciones. Hasta se lo denuncio a la Inquisición de Lima en 1610 como "sugestión clara del demonio".

Pero los jesuitas fueron los primeros en dedicarse al cultivo de la yerba mate de nombre científico Ilex Paraguariensis o Ilex Theazans.

Como cebar el mate

Se calienta agua en una pava ( en Uruguay le llaman caldera ); el agua debe ser fresca, por su contenido de oxígeno: no conviene usar agua hervida que se haya enfriado porque pierde sus cualidades. Para que el agua se mantenga caliente y sea fácil transportar el equipo de mate se suele usar un termo.

Se calienta el agua sin dejarla hervir. Si trata de hacer mate con agua hervida la yerba se infusionará como en el caso del café o té, dando mates muy amargos y la yerba se "lavará" (perderá su sabor) inmediatamente.

Se pone la yerba en el mate ( unas tres cuartas partes ), se da vuelta el recipiente tapando con la palma de la mano su boca y se lo agitará de arriba abajo unas cuantas veces; una vez hecho esto se da vuelta a su posición normal. Este proceso tiene por objeto (nadie lo sabe, solo se repite como una tradición) que las partículas más grandes queden abajo, evitando que se tape le bombilla por el polvo fino. Para ver como es este filtro, si tiene curiosidad, haga el siguiente experimento: en un frasco de vidrio (como el de café) ponga piedritas, arena, polvo (partículas de diferentes dimensiones); póngale la tapa y agítelo de arriba abajo; verá como las partículas más finas se acomodan abajo y las más grandes arriba; es por eso que el mate se invierte al agitarlo, para que los palos y picadura más gruesa vayan abajo y los más finos arriba.

Quizás porque originariamente la yerba para el gaucho era muy cara ( junto con el tabaco se compraba en las pulperías y les llamaban "los vicios") y hoy por tradición, el mate debe durar lo más que se pueda sin "lavarse"; es decir debe transferir su sabor la mayor cantidad de cebadas posibles (las veces que se reparte el mate, el cual es una bebida social y suele tomarse entre varios).

Para que dure más entonces, la yerba se pone inclinada en el mate y se le inserta la bombilla. 

Mientras calienta el agua vierta agua tibia en el hueco que quedó con la yerba inclinada; primero se cebará de ahí, para que dure más la yerba. El resto es una reserva que se irá incorporando con las cebadas.
No deje la yerba en el mate cuando se termine de cebar; limpie y enjuague el mate.

El mate es un gusto adquirido.

Esto puede parecer extraño para los extranjeros; de hecho lo es, es una costumbre de la región y un gusto adquirido. Una vez contaba Luis Landriscina que estando si mal no recuerdo en Roma se pusieron a tomar mate y los miraban como si se estuvieran drogando.

También pasa que confunden la yerba mate fuera de la región con algún tipo de droga como la marihuana. Cuando un Papa vino a Argentina le dieron a probar un mate que indudablemente era amargo y apenas podía disimular el rictus en su cara.

No presuponga que porque estamos acostumbrados a tomarlo eso será placentero para extranjeros: hay que acostumbrarse. Y después sí, es como decían los gauchos, un vicio, nadie deja de tomarlo. Lo saben muy bien en las regiones como Siria donde se impuso, aunque lo toman en forma individual, cada uno con su recipiente.

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